El uso de una medida antigua: el palmo

Cuando se implementó el sistema métrico, no sin dificultades, en 1793, bajo la Primera República, y luego se corrigió en 1799, la idea era unificar una multitud de medidas de distancia que se usaban en todas partes en Francia y en el extranjero. Cada gran ciudad tenía sus propias medidas estándar, que los diferentes artesanos usaban para realizar sus trabajos y comerciar, esto resultó en una inmensa complejidad, que resultó ser una fuente de problemas cuando se reunieron artesanos de diferentes regiones.

Gracias a la utilización del trazo preparatorio de su composición geométrica, hoy de nuevo visible en lugares por el desgaste de la capa pictórica, el pintor del Châtel nos ha dejado pistas que nos permiten encontrar el semental que utilizó para dibujar la base de su decoración.

Así, vemos que el espaciado de su compás era siempre lo mismo cuando dibujaba un medallón o un trébol de cuatro hojas y que este espaciado corresponde a una dimensión conocida como la de un palmo, es decir, el ancho de una mano. Este tramo a veces se denomina palmo o palma. Había varios tipos de vanos, pero el que mide aproximadamente 24,8 cm ha sido bien conocido y extendido en los oficios de la construcción desde la antigüedad tardía.

Contrariamente a la creencia popular, los artesanos de la Edad Media no dividieron aleatoriamente el espacio con cada nueva obra para llegar a una unidad de medida empírica y no reutilizable, sino que por el contrario utilizaron estándares muy precisos cuyo uso correspondía a normas bien establecidas. Es por eso que el tramo de 24,8 cm (este es un tramo calculado sobre un pie de 18 dedos) era la norma para los trabajadores que trabajaban en la construcción y que necesitaban una medida estándar, no demasiado grande para su trabajo, como en el caso de carpinteros, vidrieros, pintores, etc. etc.

Diagrama que muestra el uso del palmo por el pintor del Châtel

Por lo tanto, el pintor de Theys usó su medida estándar con un palmo y lo usó para medir el lado de un gran cuadrado. Allí, de nuevo, utilizó una técnica muy conocida en los oficios de la construcción que consiste, para trazar un cuadrado y comprobar que sus ángulos son correctos, en elegir un lado de 7 unidades. Así, el artesano sabe que la diagonal tendrá que medir aproximadamente 10 unidades y en nuestro caso que la media diagonal medirá 5 unidades. Esta es una aplicación empírica del teorema de Pitágoras: 72 + 72 = 98, por lo que la diagonal mide √98 ≈ 9,89, que es una buena aproximación de 10. En nuestro caso, la diagonal del cuadrado grande mediría 24, 5 cm en lugar de 24,8 cm o 3 mm de diferencia.

Me gustaría agradecer a Olivier Reguin, investigador asociado en el departamento de historia de la Universidad de Quebec en Montreal, especialista en metrología, por su ayuda y su orientación sobre este complejo tema.